Esofago

L’esofago è un tubo lungo, sottile e muscoloso che collega la faringe (gola) allo stomaco. Forma un pezzo importante del tratto gastrointestinale e funziona come condotto per cibo e liquidi che sono stati inghiottiti nella faringe per raggiungere lo stomaco.

Misura circa 25 centimetri di lunghezza e meno di 2 centimetri di diametro quando è rilassato. Si trova appena posteriormente alla trachea nel collo e nelle regioni toraciche del corpo e passa attraverso lo iato esofageo del diaframma nel suo percorso verso lo stomaco.

esofago

Sull’estremità superiore vi è lo sfintere esofageo superiore che mantiene chiuso l’esofago dove incontra la faringe. Lo sfintere esofageo superiore si apre solo durante il processo di deglutizione per permettere al cibo di passare all’interno.
Sull’estremità inferiore, lo sfintere esofageo inferiore si apre allo scopo di permettere al cibo di passare dall’esofago allo stomaco. L’acido dello stomaco e il chimo (cibo parzialmente digerito) sono normalmente impediti dall’entrare, grazie allo sfintere esofageo inferiore. Se questo sfintere si indebolisce, tuttavia, il chimo acido può tornare all’esofago in una condizione nota come reflusso acido. Reflusso acido può causare danni al rivestimento esofageo e provocare una sensazione di bruciore nota come bruciore di stomaco. Se questi sintomi si verificano con frequenza sufficiente, sono noti come GERD (malattia da reflusso gastroesofageo) .

Come il resto del tratto gastrointestinale, l’esofago è costituito da quattro distinti strati di tessuto.

  • Lo strato di mucosa forma il rivestimento interno dell’esofago ed è l’unico strato di tessuto che ha un contatto diretto con le sostanze che passano attraverso l’esofago. Il tessuto epiteliale squamoso stratificato non cheratinizzato costituisce la maggior parte dello strato di mucosa e fornisce protezione all’esofago da particelle di cibo ruvide e acido dallo stomaco vicino. Ghiandole mucose nella mucosa producono muco per lubrificare l’esofago e aiutano a proteggere la mucosa dall’acidità dello stomaco.
  • In profondità alla mucosa si trova lo strato di sottomucosa che contiene tessuto connettivo e fornisce l’apporto di sangue e nervi alla mucosa e ad altri tessuti dell’esofago.
  • Intorno alla sottomucosa c’è lo strato muscolare che consente all’esofago di contrarsi ed espandersi per spostare le sostanze. Il muscolo scheletrico si trova principalmente nella regione superiore dell’esofago per aiutare nel riflesso della deglutizione, mentre la muscolatura liscia nell’esofago inferiore spinge le sostanze verso lo stomaco attraverso la peristalsi.
  • Infine, lo strato di avventizia forma una copertura esterna di tessuto connettivo allentato intorno all’esofago e lo attacca liberamente agli organi circostanti.

L’esofago è coinvolto nei processi di deglutizione e peristalsi per spostare le sostanze dalla bocca allo stomaco. Il cibo ingerito inizia nella bocca e continua con la contrazione dei muscoli scheletrici nella faringe e nell’esofago. Lo sfintere esofageo superiore si dilata per permettere alla sostanza ingerita di entrare. Da questo punto, ondate di contrazione muscolare chiamate peristalsi spostano il cibo verso lo stomaco. Nella peristalsi, le regioni dell’esofago più vicine allo stomaco si aprono per permettere il passaggio del cibo mentre la regione appena sopra il cibo si contrae per spingere il cibo in avanti. La peristalsi funziona così bene che il cibo può essere ingerito anche mentre il corpo è sdraiato, capovolto o persino nella gravità zero.

Una funzione finale dell’esofago è la sua partecipazione al riflesso del vomito per annullare il contenuto dello stomaco. La peristalsi è invertita durante il vomito per rimuovere con la forza dal cibo tossici o carichi di agenti patogeni.